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Méningite aiguë : la maladie, ses causes et facteurs favorisants
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Méningite aiguë

Mis à jour le 8 juillet 2016

Méningite aiguë : la maladie, ses causes et facteurs favorisants

Les méningites aiguës correspondent à une inflammation des méninges, enveloppes protectrices du cerveau et de la moelle épinière. Elles sont en général infectieuses dues le plus souvent à un virus, plus rarement à une bactérie, et parfois à un champignon ou à un parasite. La méningite se traduit par un ensemble de symptômes nommés "syndrome méningé" (céphalées, photophobiephotophobie
Sensation pénible produite par une lumière habituellement bien supportée par un individu sain.
, vomissements et raideur de la nuque).

Les méningites sont une inflammation des méninges constituées de trois membranes protégeant le système nerveux central (cerveau, cervelet, tronc cérébral et moelle épinière). La maladie est dite "aiguë&quot lorsqu'elle dure moins d’un mois.

Les méninges, enveloppes protectrices du système nerveux central

@L'Assurance Maladie 2014
@L'Assurance Maladie 2014
LE SAVIEZ-VOUS ?

Il existe des méningites chroniques beaucoup plus rares. Elles persistent plus d’un mois et sont causées par des maladies inflammatoires ou cancéreuses, ou par des pathologies infectieuses survenant chez des personnes immunodéprimées (atteinte méningée de la tuberculose, méningite fongique due à un champignon...)

Les causes des méningites aiguës infectieuses

Ces méningites aiguës proviennent d’une infection du liquide céphalorachidienliquide céphalorachidien
Liquide circulant autour du système nerveux central (cerveau et moelle épinière) et à l’intérieur du cerveau (dans les quatre ventricules).
 (liquide circulant entre les méninges), généralement due à un virus. Dans certains cas, une bactérie, un champignon ou un parasite peuvent aussi être en cause.

Les méningites aiguës virales

Ce sont les méningites aiguës les plus fréquentes. Elles sont parfois dues à des virus très répandus, appartenant à la famille des entérovirus (ex. : échovirus, virus Coxsackie...)

Dans ce type de méningite, certains symptômes appelés "syndrome méningé" (céphalées, photophobiephotophobie
Sensation pénible produite par une lumière habituellement bien supportée par un individu sain.
et vomissements) sont dominants, et l’état général de la personne n’est pas altéré. La maladie est aussi bénigne : chez les patients ne souffrant pas d’un déficit immunitairedéficit immunitaire
Diminution des défenses immunitaires qui protègent l'organisme contre les infections.
, le rétablissement se révèle le plus souvent spontané. La guérison intervient alors sans séquelles, au bout de quelques jours.

Un syndrome méningé peut aussi être présent dans d'autres maladies virales :

  • la varicelle ;
  • la rougeole ;
  • les oreillons ;
  • un zona ;
  • la primo-infection au VIH ;
  • un herpès (chez les personnes présentant une immunodépressionimmunodépression
    Diminution ou disparition des défenses immunitaires de l'organisme.
    ).

Les méningites aiguës bactériennes

Elles sont moins fréquentes que les méningites virales.
Après une infection locale, respiratoire (pneumonie) ou oto-rhino-laryngologique, dite "ORL" (rhinopharyngite, angine, otite, sinusite, etc.), les bactéries présentes dans le rhinopharynx peuvent passer dans le sang, et éventuellement infecter le liquide céphalo-rachidien.
Le syndrome méningé est alors souvent associé à un syndrome infectieux grave (dysfonctionnement des organes et de la circulation du sang). La méningite représente alors une urgence médicale, et le traitement doit être mis en œuvre rapidement.

Ces méningites sont déclenchées par diverses bactéries telles que :

  • Le pneumocoque
    Ce germe provoque parfois des méningites chez des patients souffrant d’une immunodépressionimmunodépression
    Diminution ou disparition des défenses immunitaires de l'organisme.
    (liée à une ablation de la raterate
    organe du système immunitaire situé dans la partie gauche de l'abdomen sous le diaphragme
    , un abus d’alcool chronique, des maladies de sang héréditaires. Il arrive aussi que le pneumocoque infecte les méninges suite à un traumatisme crânien, ayant créé un orifice d’entrée dans la boîte crânienne. La méningite à pneumocoque peut survenir chez l’enfant, mais plus souvent chez l’adulte.
  • Le méningocoque
    Comme son nom l’indique, ce germe provoque essentiellement des méningites. Naturellement présent dans la gorge, il peut devenir nocif en se multipliant, puis en passant dans le sang et les méninges. La méningite à méningocoque survient plutôt dans l’enfance et l’adolescence.
  • La listéria
    La méningite liée à ce germe est observée surtout chez les femmes enceintes, les personnes âgées, celles abusant d’alcool ou sous traitement immunosuppresseurimmunosuppresseur
    Médicament destiné à diminuer ou supprimer les défenses immunitaires de l'organisme. Ils sont prescrits dans certaines maladie et en cas de greffe d'organe.
    .

Chez l’enfant de moins de 5 ans surtout, la méningite bactérienne peut aussi être due à l’haemophilus influenzae (également responsable de pneumonies) ou à l’escherichia coli (ou E. coli,).

En l’absence de traitement rapide, ces méningites bactériennes peuvent :

  • atteindre d’autres parties du système nerveux central comme le cerveau, le cervelet ou le tronc cérébral (on parle alors de "méningo-encéphaliteencéphalite
    Inflammation plus ou moins étendue du cerveau (encéphale)
    ") ;
  • toucher l’ensemble de l’organisme (infection généralisée ou "septicémiesepticémie
    Dissémination d'une bactérie dans le sang qui donne une infection généralisée très grave.
    "). Dans ce cas, la maladie est dite "invasive".
CHIFFRES CLÉS

Chaque année, la méningite à méningocoque touche environ 500 000 personnes dans le monde. L’Afrique subsaharienne, du Sénégal à l’Éthiopie, enregistre les taux de population touchée les plus élevés (on parle de "ceinture de la méningite").

En France, le nombre de méningites bactériennes a été estimé à 1 448 cas en 2012.

Les méningites aiguës fongiques ou parasitaires

Beaucoup plus rares et survenant surtout chez les personnes immunodéprimées, elles sont dues à des levures (champignons microscopiques) tels que les cryptocoques ou le candida albicans, et apparaissent en cas d’immunodépressionimmunodépression
Diminution ou disparition des défenses immunitaires de l'organisme.
. Leurs symptômes sont souvent marqués (ex. : troubles de la vigilance, paralysie des nerfs crâniens).
Très rarement, des parasites comme celui de la toxoplasmose peuvent être en cause.

Quels sont les facteurs susceptibles de favoriser l’apparition d’une méningite ?

La plupart des méningites sont contractées dans les conditions de vie habituelles, sans lien avec une hospitalisation ou un acte médical. On parle alors de "méningites communautaires". Les nourrissons, enfants, adolescents, jeunes adultes, personnes âgées et immunodéprimées sont les plus souvent atteints. Le fait de vivre dans une collectivité fermée, et surtout le fait d’être en contact avec une personne atteinte de méningite, sont des facteurs favorisant la survenue de la maladie.

Chez certains patients, l’infection est contractée lors d’une hospitalisation. On la qualifie alors de "méningite nosocomialenosocomiale
Se dit de ce qui est contracté lors d'un séjour en milieu hospitalier.
".
Une méningite peut survenir par exemple après une intervention neurochirurgicale ou ORL lorsqu'il y a eu contamination du liquide céphalorachidienliquide céphalorachidien
Liquide circulant autour du système nerveux central (cerveau et moelle épinière) et à l’intérieur du cerveau (dans les quatre ventricules).
par une bactérie.

Sources
  • Institut de veille sanitaire (InVS). Épidémiologie des méningites aiguës en France. Site internet : Santé publique France. Saint-Maurice (France) ; 2012 [consulté le 24 juin 2016]
  • Organisation mondiale de la santé (OMS). Méningite à méningocoques – Aide-mémoire n° 141. Site internet : who.int. Genève (Suisse) ; 2015 [consulté le 23 juin 2016]
  • Stahl JP. Méningites aiguës. EMC (Elsevier Masson SAS, Paris) – Neurologie. 2013;17-160-C-10.
  • Société française d’anesthésie réanimation (SFAR). Méningites nosocomialesnosocomiales
    Se dit de ce qui est contracté lors d'un séjour en milieu hospitalier.
    . Site internet : SFAR. Paris ; 2013 [consulté le 24 juin 2016]
  • Duval X. Méningites infectieuses et méningo-encéphalitesencéphalites
    Inflammation plus ou moins étendue du cerveau (encéphale)
    chez l’enfant et chez l’adulte. Rev Prat. 2010;60(6):839-48.
  • Institut national de recherche et de sécurité pour la prévention des accidents du travail et des maladies professionnelles (INRS). Tableaux des maladies professionnelles. Site internet : INRS. Paris ; 2015 [consulté le 24 juin 2016]
 
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INFO PRATIQUE

Certaines méningites surviennent dans le cadre du travail. Elles peuvent  être reconnues comme maladies professionnelles. Pour en savoir plus, consulter le site ameli.fr.