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Épilepsie : définition, causes et facteurs favorisants
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Épilepsie

Mis à jour le 26 septembre 2016

Épilepsie : définition, causes et facteurs favorisants

L’épilepsie correspond à la répétition de crises épileptiques, dont les symptômes varient selon les zones cérébrales atteintes. Ces crises traduisent un dérèglement soudain et transitoire de l’activité électrique du cerveau, qui devient trop importante. Les crises épileptiques apparaissent sans cause identifiée, ou sont liées à une autre affection (maladie neurologique, traumatisme, infection, etc.) L’épilepsie "maladie" (répétition spontanée des crises à moyen ou long terme) est à différencier des crises épileptiques isolées.

L’épilepsie est une affection neurologique (du système nerveux). Elle se caractérise par des décharges brusques et excessives d’influx nerveuxinflux nerveux
Activité électrique qui parcourt le nerf
(signaux électriques) dans le cerveau, véritable "orage" parcourant de nombreux neurones.

Cette maladie donne lieu à des crises d'épilepsie qui peuvent se reproduire durant plusieurs mois, voire pendant des années. C’est pourquoi on distingue l’épilepsie "maladie", des crises épileptiques, qui surviennent de façon isolée.

LE SAVIEZ-VOUS ?

Les neurones reçoivent et génèrent des informations sous forme de signaux électriques

Cellule de base du système nerveux, le neurone peut recueillir des informations envoyées par le cerveau, en produire de nouvelles et les transmettre à d’autres neurones. Ces données prennent la forme de décharges électriques, ou influx nerveuxinflux nerveux
Activité électrique qui parcourt le nerf
, qui parcourent les nerfs. Lors d’une crise d’épilepsie, cette activité électrique augmente soudainement et de manière désordonnée. Le niveau d’activité au-delà duquel une crise se déclenche est nommé "seuil épileptogène". Ce palier, différent pour chaque individu, peut être maintenu élevé grâce à des traitements médicamenteux adaptés.

Consulter l’article "Les soins prescrits en cas d’épilepsie"

Les décharges électriques à l’origine d’une crise épileptique apparaissent dans la partie périphérique du cerveau (ou cortex). Deux phénomènes peuvent ensuite se produire :

  • Parfois, l’influx nerveuxinflux nerveux
    Activité électrique qui parcourt le nerf
    anormal reste localisé dans une zone cérébrale appelée "foyer épileptogène". Cela peut engendrer des symptômes très variés, concernant certaines parties du corps seulement (on parle d’épilepsie partielle).
  • Dans les autres cas, les décharges excessives diffusent à tous les neurones. Les symptômes de la maladie touchent alors l’ensemble du corps (épilepsie généralisée).

Consulter l’article "Symptômes et diagnostic de l’épilepsie"

CHIFFRES CLÉS

En France, environ 0,7 % de la population est concernée par l'épilepsie.
Pour 75 % des patients, la maladie s'est déclarée avant 18 ans.
La moitié des enfants concernés par l'épilepsie guérissent avant l’âge adulte.
L’épilepsie est plus fréquente chez les enfants et les personnes âgées.

Quelles sont les causes de l’épilepsie ?

Selon le type d’épilepsie, différents facteurs entrent en jeu dans l’apparition des crises.

Pour l’épilepsie partielle

Deux situations sont possibles.

L'épilepsie partielle idiopathiqueidiopathique
Se dit d'une affection pour laquelle aucune cause n'est trouvée.
(sans cause attribuable) : fréquente, chez l’enfant, elle présente une évolution favorable.

L'épilepsie partielle symptomatique : elle est secondaire à des lésions qui peuvent être génétiques ou acquises (le plus souvent).
C'est la plus fréquente des épilepsies de l’adulte.
Elle a de multiples causes possibles :

  • une anomalie dans la maturation de certaines zones du cortex ;
  • une malformation cérébrale, liée par exemple à une sclérose tubéreuse de Bourneville (maladie héréditaire touchant la peau et le système nerveux) ;
  • une affection liée à la circulation sanguine, comme l’accident vasculaire cérébral (AVC) ;
  • un traumatisme crânien (il n'y a pas de corrélation entre l’importance de celui-ci et la survenue d’une épilepsie) ;
  • une tumeur cérébrale ;
  • une infection du système nerveux (encéphaliteencéphalite
    Inflammation plus ou moins étendue du cerveau (encéphale)
    , méningite) ;
  • les effets secondaires de certains médicaments (ex. : hématome cérébral après la prise d’anticoagulants) ;
  • une maladie systémique (ex. : lupus érythémateux disséminé aigu).

Certaines de ces causes peuvent aussi être à l’origine d’épilepsie généralisée.

Pour l’épilepsie généralisée

Deux situations sont également possibles :

L’épilepsie est idiopathiqueidiopathique
Se dit d'une affection pour laquelle aucune cause n'est trouvée.
(sans cause attribuable) : les crises de ce type pourraient toutefois être liées à un abaissement du seuil épileptogène, sans doute d’origine génétique. Ce phénomène expliquerait la fréquence accrue de la maladie dans certaines familles. Les crises débutent dans l’enfance ou l’adolescence, et ont une évolution favorable.

Beaucoup plus rarement, l’épilepsie généralisée est symptomatique, parce qu’elle est due à une pathologie neurologique préexistante, par exemple :

  • le syndrome de West (crises épileptiques causant des spasmes musculaires chez les nourrissons de moins d’un an accompagnée de troubles du développement psychomoteurs) ;
  • le syndrome de Lennox-Gastaut (affection cérébrale apparaissant entre 2 et 6 ans, qui ralentit le développement de l’enfant et provoque des troubles comportementaux).
    Dans ce cas, les épisodes épileptiques sont associés à diverses anomalies (ex. : retard mental).

On parle d’épilepsie "sévère" quand cette affection :

  • est la conséquence d’une atteinte du cerveau, soit de naissance (encéphalopathieencéphalopathie
    Maladie diffuse de l’encéphale (tronc cérébral, cervelet et cerveau) d’origine diverse (toxique, métabolique…) se traduisant souvent par une confusion mentale, des crises convulsives.
    ), soit liée à un accident (ex. : traumatisme crânien, AVC) ;
  • cause un handicap en lien avec la fréquence, la nature ou l’intensité des crises ;
  • résiste aux traitements.

Consulter l’article "Les soins prescrits en cas d’épilepsie"

LIENS UTILES

Il existe des formes familiales rares d'épilepsie qui touchent peu de patients.

Pour être informé sur votre maladie raremaladie rare
Maladie qui touche moins d’une personne sur 2000
ou celle de votre enfant, s’exprimer librement et être écouté, appelez Maladies Rares Info services au 01 56 53 81 36. Une équipe de professionnels répond à toutes vos questions.

Dans quelles situations peuvent survenir les crises d'épilepsie ?

Certaines circonstances favorisent la survenue d’une crise, par exemple :

  • un mauvais suivi du traitement antiépileptique prescrit (cela peut être à l’origine d’une reprise des crises) ;
  • une consommation excessive d’alcool ou un sevragesevrage
    Suppression progressive d'un toxique au cours d'une cure de désintoxication.
    alcoolique mené de façon inappropriée ;
  • la prise de cocaïne ;
  • un manque de sommeil ;
  • le stress et les émotions violentes ;
  • une stimulation sensorielle excessive liée aux lumières émises par les jeux vidéo, les lumières clignotantes ou la télévision (chez les patients sensibles à la lumière, soit 5 % des personnes épileptiques).

Consulter l’article "Les soins prescrits en cas d’épilepsie"
Consulter l'article "Les troubles du sommeil et l'insomnie"

Sources
  • Institut national de la santé et de la recherche médicale (Inserm). Épilepsie. Site internet : Inserm. Paris 2012 [consulté le 23 septembre 2016]
  • Organisation mondiale de la santé (OMS). Épilepsie – Aide-mémoire n° 999. Site internet : Organisation mondiale de la santé. Genève (Suisse) ; 2016 [consulté le 23 septembre 2016]
  • Collège des enseignants en neurologie (CEN). Épilepsies de l'enfant et de l'adulte. Site internet : Collège des enseignants en neurologie. Paris ; 2014 [consulté le 23 septembre 2016]
  • Le Reste PJ, Biraben A. Étiologie des épilepsies. EMC (Elsevier Masson SAS, Paris) – Neurologie. 2011;17-044-C-90.
 
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